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Lapin à queue blanche (Sylvilagus floridanus)


Le lapin à queue blanche (Sylvilagus floridanus), également appelé lapin de Floride, est une espèce de lapin de la famille des Leporidae. Ce lagomorphe est l'espèce la plus répandue de sa famille en Amérique du Nord. Le lapin à queue blanche est une des vingt espèces formant le genre Sylvilagus.


Lapin à queue blanche (Sylvilagus floridanus)
Lapin à queue blanche (Sylvilagus floridanus)
Auteur: Walter Siegmund - Wikimedia Commons



DESCRIPTION

Le lapin à queue blanche mesure entre 37,5 et 49 cm, taille incluant une queue de 3,9 à 7 cm de long. Ses pattes mesurent entre 8 et 10,8 cm et ses oreilles entre 5,3 et 6,6 cm. Les individus adultes ont un poids compris entre 1,1 et 1,5 kg tandis que les nouveau-nés pèsent entre 25 et 35 g. Mâles et femelles ont une apparence similaire, mais la moyenne féminine est légèrement plus grande que celle du mâle.

La fourrure douce et dense du lapin à queue blanche varie du brun au brun rougeâtre ou gris sur les parties supérieures du corps, avec une pincée de noir. Il y a généralement une tache brun rougeâtre sur la nuque, mais elle peut être brun jaunâtre à noir chez les individus vivant au sud de son aire. Le dessous du corps est blanc, de même que le dessous de la queue. Celle-ci est généralement maintenue contre le dos de l'animal, ce qui signifie que cette surface blanche est clairement visible. Les oreilles de cette espèce sont légèrement plus sombres que son dos et peuvent être bordées de noir. Il existe souvent une tache blanche sur le front de l'animal et un anneau lumineux autour de chaque oeil. Les juvéniles sont généralement de couleur plus pâle que les adultes.

Contrairement à d'autres espèces de lapins et de lièvres, le lapin à queue blanche ne développe pas de manteau blanc en hiver contrairement au lièvre d'Amérique. Pour le différencier du lapin de Nouvelle-Angleterre (Sylvilagus transitionalis), il faut regarder le pelage. En effet, le lapin de la Nouvelle-Angleterre n'a pas la nuque couleur cannelle et a une tache noire entre les deux oreilles.


Sylvilagus floridanus
Sylvilagus floridanus
Auteur: Lewis Gorman - US Fish and Wildlife

HABITAT

Le lapin à queue blanche est largement répandu aux États-Unis (Est des États-Unis, Est des montagnes Rocheuses, parties sud-ouest et nord-ouest), Amérique centrale (centre et Est du Mexique, sud-ouest du Guatemala, sud du Honduras, El Salvador, centre du Nicaragua, nord-ouest du Costa Rica), et se rencontre dans le sud du Canada (Saskatchewan, Manitoba, Ontario et Québec) et dans la partie nord de l'Amérique du Sud (Colombie et Venezuela).

Espèce adaptable et performante, le lapin à queue blanche est capable de survivre dans une grande variété d'habitats différents, notamment des forêts, des prairies, des marécages, des déserts, des terres agricoles, des pâturages, des haies, des clairières et même des zones urbaines. Cependant, il préfère souvent les zones ouvertes avec une couverture à proximité, telle que les terres agricoles mixtes et les haies, ou les habitats ouverts ou en bordure de forêt.


Sylvilagus floridanus 01
     Répartition actuelle du lapin à queue blanche

ALIMENTATION

Le régime alimentaire du lapin à queue blanche varie en fonction du type d'habitat et de la saison. Il se compose de plusieurs espèces végétales herbacées comme le pissenlit, le plantain, le solidago et le trèfle. En hiver, lorsque ces plantes se font rares, il consomme des matières ligneuses telles que l'écorce, les tiges et les bourgeons d'arbres et d'arbustes. Comme les autres lapins et les lièvres, le lapin à queue blanche est coprophage, réingérant et mâchant ses propres excréments pour extraire les nutriments le plus efficacement possible.


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Lapin à queue blanche photographié dans le Connecticut
Auteur: Ragesoss - Wikimedia Commons

REPRODUCTION

La saison de reproduction varie en fonction de la latitude et de l'altitude, l'activité de reproduction commençant plus tard aux altitudes plus élevées et aux latitudes nord. Avant de mettre bas, les femelles gravides se fabriquent un nid en creusant un trou tapissé d'herbes et de poils arrachés à même leur corps souvent situé à l'abri dans un buisson ou les herbes hautes. La femelle donne généralement naissance à 7 petits à la fois après une période de gestation de 25 à 35 jours. Les jeunes lapereaux n'ont qu'une fine couche de fourrure à la naissance et sont sourds et aveugles. Alors que les jeunes lapins sont dans le nid, la mère se rend brièvement pour les nourrir, couvrant soigneusement le nid pour les cacher après son départ. Les petits ouvrent généralement les yeux vers 4 ou 5 jours et sont capables de quitter le nid au bout de 2 semaines environ, mais ils peuvent parfois y revenir au cours des prochains jours.

La maturité sexuelle a lieu vers 2 ou 3 mois. Une majorité de femelles se reproduit pour la première fois au printemps suivant la naissance, mais 10 % à 36 % des femelles se reproduisent jeunes. Les mâles s'accoupleront avec plus d'une femelle. La productivité annuelle des femelles peut atteindre 35 jeunes.


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Lapin à queue blanche juvénile
Source: National Park Service

COMPORTEMENT

La plupart des activités de recherche de nourriture ont lieu à l'aube et au crépuscule. Pendant le reste de la journée, le lapin à queue blanche se repose à l'abri pendant la journée. Au repos, cette espèce s'abrite sous une forme qui consiste généralement en une petite dépression dans le sol sous un tas de broussailles, un bosquet ou une touffe d'herbe dense, où le lapin peut rester caché. Il peut également s'abriter dans les terriers souterrains creusés par d'autres animaux pendant les rigueurs de l'hiver. Il utilise souvent les mêmes sentiers pour se déplacer. Il vit de manière solitaire, sauf durant la période de reproduction et la période où les petits sont élevés.


Lapin de Floride
Le lapin à queue blanche est aussi appelé lapin de Floride
Source: US Fish and Wildlife

PRÉDATION

Le lapin à queue blanche doit faire face à de nombreux prédateurs, naturels et introduits. Sa population étant très répandue en Amérique du Nord, il constitue une partie importante du régime alimentaire de plusieurs animaux.

Ses principaux ennemis sont entre autres, les chats sauvages (ou domestiques) les chiens, les serpents, le renard roux, le renard gris d'Amérique, le coyote, le lynx roux, plusieurs espèces de belettes et de moufettes, le vison d'Amérique, le raton laveur, la martre d'Amérique, la martre de Pennant, le blaireau d'Amérique et l'opossum de Virginie. De nombreux rapaces sont également des prédateurs potentiels du lapin à queue blanche comme la buse à queue rousse, le grand-duc d'Amérique ou encore l'autour des palombes. Les juvéniles sont rares dans le régime alimentaire de la chouette cendrée. Des traces de restes de lapin à queue blanche ont été décelées dans des restes d'ours noirs américains.

Le lapin à queue blanche peut échapper aux prédateurs avec leur forme de locomotion rapide et sautante. Il peut courir à des vitesses allant jusqu'à 28 km/h. Pour échapper au danger il peut se figer sur place ou courir en zig-zag jusque vers une zone de couverture.


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Gros plan d'un lapereau à queue blanche
Source: National Park Service

MENACES

Le lapin à queue blanche est une espèce répandue, abondante et adaptable qui n'est actuellement pas considérée comme menacée. Colonisateur efficace, il élargit son aire de répartition dans de nombreuses zones où il a été introduit, posant souvent un problème pour les espèces de lapins indigènes. Bien qu'abondantes, les sous-populations de lapins à queue blanche sont en danger à cause de la perturbation humaine, des modifications de son habitat, des prédations par des espèces exotiques envahissantes et des pressions de chasse dans toute son aire de répartition. À certains endroits, il est menacé par la concurrence du bétail et la fragmentation de son habitat. De nombreux nids de lapin à queue blanche sont détruits par la tonte, le labour et le brûlage, et les adultes sont souvent tués sur les routes. C'est également un gibier majeur. Des millions d'individus sont abattus chaque année pour le sport et la nourriture.


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Lapin à queue blanche dans un pré
Auteur: Wilfried Fiebig - Wikimedia Commons

STATUT ET CONSERVATION

Le lapin à queue blanche est une espèce répandue actuellement inscrite dans la catégorie Préoccupation mineure (LC) sur la Liste rouge de l'IUCN. C'est l'espèce la plus largement répandue de son genre et elle est abondante dans toute son aire de répartition. Elle a été introduite dans des régions d'Amérique du Nord et d'Europe et élargit son aire de répartition en remplaçant d'autres léporidés.

Le lapin à queue blanche est le gibier réglementé le plus important aux États-Unis. Les côtes orientales ont diminué depuis le milieu du XXe siècle en raison de changements dans l'agriculture, mais elles ont également été introduites largement en dehors de leur aire de répartition d'origine. Il peut représenter une menace pour les espèces sympatriques, tel que le lapin de Nouvelle-Angleterre dans le nord-est des États-Unis. Des recherches sont nécessaires sur la taxonomie, la distribution, la taille de la population et sur la manière dont le lapin à queue blanche affecte les autres espèces.

Aucune mesure de conservation spécifique n’est actuellement en place pour ce mammifère abondant et qui a réussi. À condition qu'il ait une couverture convenable, le lapin à queue blanche est capable de se reproduire rapidement et de peupler l'habitat disponible. Dans certains cas, des mesures sont nécessaires pour empêcher cette espèce d’endommager les vergers, les arbres d’ornement et les jardins, mais le lapin à queue blanche joue un rôle essentiel dans la chaîne alimentaire en tant que proie de nombreux autres animaux et peut ainsi réduire la prédation.


Eastern cottontail
En anglais, le lapin à queue blanche est appelé Eastern cottontail
Auteur: Rich Stehli - Wikimedia Commons

SOUS-ESPÈCES

Selon la classification actuelle, l'ITIS ne reconnaît aucune sous-espèce de lapin à queue blanche. Auparavant, 35 sous-espèces ont été décrites, leur taille et leur coloration étant variables. Aujourd'hui, leur nombre fait encore débat, car si l'ITIS n'en reconnaît aucune, MSW en reconnaît encore 18 dont voici la liste ci-dessous :

- Sylvilagus floridanus floridanus

- Sylvilagus floridanus alacer

- Sylvilagus floridanus chapmani

- Sylvilagus floridanus holzneri

- Sylvilagus floridanus mallurus

- Sylvilagus floridanus aztecus

- Sylvilagus floridanus connectens

- Sylvilagus floridanus hondurensis

- Sylvilagus floridanus macrocorpus

- Sylvilagus floridanus orizabae

- Sylvilagus floridanus yucatanicus

- Sylvilagus floridanus avius

- Sylvilagus floridanus cumanicus

- Sylvilagus floridanus margaritae

- Sylvilagus floridanus nigronuchalis

- Sylvilagus floridanus orinoci

- Sylvilagus floridanus purgatus

- Sylvilagus floridanus superciliaris

CLASSIFICATION


Fiche d'identité
Nom communLapin à queue blanche
Autre nomLapin de Floride
English nameEastern cottontail
Español nombreConejo de Florida
RègneAnimalia
EmbranchementChordata
Sous-embranchementVertebrata
ClasseMammalia
Sous-classeTheria
Infra-classeEutheria
OrdreLagomorpha
FamilleLeporidae
GenreSylvilagus
Nom binominalSylvilagus floridanus
Décrit parJoel Asaph Allen
Date1890



Satut IUCN

Préoccupation mineure (LC)

SOURCES


Arkive

Animal Diversity Web

Wikipédia anglais

Wikimedia Commons

U.S. National Park Service

Liste rouge IUCN des espèces menacées

Système d'information taxonomique intégré (ITIS)

Mammal Species of the World (MSW)

US Fish and Wildlife

New Hampshire's PBS Station