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Cheval de Przewalski (Equus przewalskii)


Le cheval de Przewalski (Equus przewalskii) est un mammifère herbivore originaire des steppes d'Asie centrale appartenant à la famille des Equidae du genre Equus. Aujourd'hui, la plupart des chevaux "sauvages", comme le mustang américain ou le brumbie australien, sont des chevaux sauvages issus d'animaux domestiques qui se sont échappés et se sont adaptés à la vie sauvage. Le cheval de Przewalski n'a peut-être jamais été domestiqué et a longtemps été considéré comme le seul véritable cheval sauvage existant aujourd'hui dans le monde. Cependant, une étude d'ADN de 2018 a suggéré que les chevaux modernes de Przewalski pourraient descendre de spécimens domestiqués du Botai. Il y a encore un certain nombre d'autres équidés sauvages, y compris trois espèces de zèbres et diverses sous-espèces d'âne sauvage africain, l'hémione (y compris l'âne sauvage de Mongolie), et le kiang. Le cheval de Przewalski est nommé d'après le géographe et explorateur russe (d'ascendance polonaise) Nikolay Przhevalsky.


Cheval de Przewalski (Equus przewalskii)
Cheval de Przewalski (Equus przewalskii)
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DESCRIPTION

Le cheval de Przewalski mesure entre 1,20 et 1,40 m de haut à l'épaule, et environ 1,60 m à la hauteur de la tête. Sa longueur est d'environ 2 mètres et sa queue mesure 90 cm. Son poids varie de 200 à 300 kg selon les individus.

Il a un corps trapu avec des jambes robustes et courtes, un cou court et une mâchoire puissante. Le dos et les côtés sont brun grisâtre, la tête a le nez farineux et une bande foncée dans le dos est également visible. Ces chevaux ont des crinières dressées, sans toupet, et seulement la partie inférieure de la queue est couverte de longs cheveux noirs. La partie supérieure du bassin a des poils plus courts et de couleur claire. Les jambes sont de couleur noire avec parfois des zébrures. Ses sens sont très développés et c'est un cheval particulièrement puissant et rapide, des atouts majeurs pour échapper ou combattre contre les prédateurs. Ses coups de sabots sont redoutables.


Equus przewalskii
Equus przewalskii
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HABITAT

Les chevaux sauvages ont vécu en Europe et en Asie il y a 10 à 15 mille ans avant d'être repoussés aux limites les plus éloignées de leur aire de répartition. Le cheval de Przewalski s'est retrouvé en Asie et la dernière demeure de l'espèce était dans le sud-ouest de la Mongolie où le dernier spécimen sauvage a été observé en 1968. Par la suite, des individus élevés en captivité ont été relâchés en Mongolie, ce qui a amené l'IUCN à réévaluer le statut de cette espèce d'Éteint à l'état sauvage (EW) à En danger critique (CR), puis à En danger (EN). Le cheval de Przewalski occupe la végétation de steppes et d'arbustes.


Cheval de Przewalski 01
Carte de répartition du cheval de Przewalski

ÉCOLOGIE

Le cheval de Przewalski est un mammifère herbivore dont le régime alimentaire se compose essentiellement d'herbe, de jeunes plantes et de fruits. Il peut également se nourrir d'écorce, de feuilles et de bourgeons. Dans les zoos, il est alimenté de foin, de céréales et de luzernes.

La période de gestation dure entre 11 et 12 mois après laquelle la femelle donne naissance à un seul petit. En captivité, les naissances ont lieu en avril ou en mai, mais à l'état sauvage, la saison est plus tardive et plus susceptible d'être en mai ou en juin. Une heure après sa naissance, le poulain peut se tenir debout et marcher. Il commence à brouter au bout de quelques semaines, mais n'est pas sevré avant 8 à 13 mois. Une semaine après l'accouchement, les femelles entrent en chaleur et peuvent à nouveau s'accoupler. Le cheval de Przewalski vit environ 20 ans.

Le cheval de Przewalski passe plus de la moitié de la journée à rechercher de la nourriture, car il se nourrit de nourriture à faible teneur nutritionnelle. Dans la nature, le cheval de Przewalski est présent dans des groupes familiaux dirigés par un étalon dominant. Les juvéniles sont évincés et les mâles forment leurs propres groupes de célibataires avant d'essayer de prendre le contrôle d'une bande de femelles.


Cheval de Przewalski 02
Cheval de Przewalski dans la région de Tchernobyl
© IAEA Imagebank - Flickr

MENACES

La dégradation de l'habitat, les activités humaines, y compris la chasse et les conflits, ainsi que la concurrence du bétail pour l'eau et la nourriture, ont été responsables de l'extinction du cheval de Przewalski dans les années 1960. Heureusement, il a été possible de réintroduire ce survivant unique dans la nature. Cependant, ces populations réintroduites font toujours face à des menaces, principalement celles de l'hybridation avec les chevaux domestiques ainsi que la concurrence pour la nourriture.

La paléontologue Laure Danilo a découvert que 92 % des Przewalski actuels souffrent d'une anomalie faciale due à une malformation des os du crâne causant une dissymétrie. Les dents ne sont plus alignées et cette asymétrie réduit l'espérance de vie des chevaux de moitié. C'est dû à la forte consanguinité des individus restants. Pour régler le problème, il est suggéré de créer de petits groupes de chevaux isolés les uns des autres. L'opération doit être menée rapidement pour réduire la consanguinité.


Cheval de Przewalski 03
Cheval de Przewalski au parc national de Hustain Nuruu en Mongolie
Auteur : Bouette - Wikimedia Commons

STATUT ET CONSERVATION

Selon la classification actuelle, le cheval de Przewalski est considéré comme une espèce menacée. Il est classé dans la catégorie En danger (EN) sur la Liste rouge de l'IUCN et inscrit en Annexe I de la CITES.

Après que l'espèce se soit éteinte à l'état sauvage, elle a survécu grâce à un petit nombre de petites populations placées dans des zoos à travers le monde. En 1977, la Fondation pour la préservation et la protection du cheval de Przewalski (FPPPH) a été créée aux Pays-Bas dans le but à long terme de ramener cet ancien cheval dans la nature. À cette époque, il y avait environ 300 chevaux dans les zoos et les parcs et leur élevage était géré pour éviter la consanguinité. Dans les années 1990, l'Association mongole pour la conservation de la nature et de l'environnement (MACNE) et le FPPPH ont collaboré pour réintroduire un certain nombre d'individus dans de petits troupeaux dans le parc national de Hustai en Mongolie centrale. Le symbole national était un bon retour dans la région et faisait partie d'un important effort de sauvegarde du biotope de la steppe. Aujourd'hui, plus de 120 chevaux de Przewalski vivent à Hustai et un autre programme de conservation mené par l'International Takhi Group (un consortium d'institutions d'élevage takhi européens) avec la Commission mongole des espèces menacées a introduit 50 autres chevaux dans une zone de Dzungarian dans le sud-ouest de la Mongolie. Le retour du cheval de Przewalski dans son environnement naturel est une réussite pour la conservation et, malgré les problèmes actuels, on espère qu'au moins deux grandes populations auto-entretenues seront bientôt une réalité.


Przewalski's horse
En anglais, le cheval de Przewalski est appelé Przewalski's horse
Auteur : BS Thurner Hof - Wikimedia Commons

SAVIEZ-VOUS QUE ?

* Le cheval de Przewalski était éteint dans la nature et a survécu grâce aux programmes de conservation par l'élevage dans les zoos. Actuellement, le registre généalogique international gardé sous la juridiction du WAZA par le zoo de Prague, compte plus de 1 500 chevaux de Przewalski gardés dans des zoos et il existe plusieurs projets de réintroduction dans la nature couronnée de succès.

* Après sa découverte, en 1879, pour répondre aux demandes de différents zoos, et en raison de son caractère sauvage, les chasseurs ont abattu des groupes entiers pour s'emparer de quelques poulains (51 dont 28 arrivèrent vivants dans les zoos). Cette chasse entraîna sa raréfaction à l'état sauvage, et les derniers individus sauvages ont été aperçus en Mongolie en 1968. À compter de cette date, l'espèce a été considérée comme disparue dans la nature.

* Tous les chevaux de Przewalski actuels descendent d'un groupe de 91 ou 122 reproducteurs (parmi les 31 animaux captifs vivant à la fin de la Seconde Guerre mondiale), eux-mêmes descendants de 13 reproducteurs capturés vers 1900. Vers 1977, il y avait seulement 300 animaux vivant en captivité à travers le monde. Des programmes d'échanges de reproducteurs et d'expansion de la population sont alors mis en œuvre par des zoos ou des fondations et au début du XXIe siècle, l'espèce compte environ 1 800 individus.


CLASSIFICATION


Fiche d'identité
Nom communCheval de Przewalski
English namePrzewalski's horse
Español nombreCaballo de Przewalski
RègneAnimalia
EmbranchementChordata
Sous-embranchementVertebrata
ClasseMammalia
Sous-classeTheria
Infra-classeEutheria
OrdrePerissodactyla
FamilleEquidae
GenreEquus
Décrit parIvan Semionovitch Poliakov
Date1881



Satut IUCN

En danger (EN)

SOURCES